Il 24 dicembre, un enorme oggetto spaziale di quasi un chilometro di lunghezza passerà “in prossimità” della Terra. Battezzato 2003 SD220 (perché individuato per la prima volta nel settembre 2003), o più semplicemente “asteroide di Natale“, questo mostro, anche se dieci volte più piccolo dell’asteroide che ha sterminato a suo tempo i dinosauri (il suo diametro è stimato a 0, 7 km dal Jet Propulsion Laboratory della NASA), è ancora abbastanza grande per radere al suolo una città. Si sono visti i danni causati negli Urali a febbraio 2013 da un meteorite di soli 20 metri di diametro.

Ma fortunatamente questo asteroide non comporta alcun rischio di collisione con la Terra. «Non è nella nostra lista degli oggetti a rischio“, ha assicurato Maria Antonietta Barucci, astronomo dell’Osservatorio di Parigi. E per una buona ragione, perché passerà a una distanza pari a 28 volte quella che separa la Terra dalla Luna. Una distanza tuttavia sufficiente per permettere agli astronomi di studiarlo da ogni angolazione (questa roccia spaziale effettuerà il suo primo passaggio vicino al nostro pianeta). “La sua orbita lo porterà a farci visita ancora quattro volte nei prossimi 12 anni” ha calcolato il JPL.

Prossimo appuntamento con Apophis nel 2029

Il prossimo asteroide che passerà (questa volta molto più vicino) in prossimità della Terra avverrà nel 2029. Nominato Apophis, ci sfiorerà a una distanza di circa 30.000 chilometri, solo un decimo della distanza Terra-Luna. Ma ancora una volta, non ci sarà motivo di panico. Apophis è un visitatore ben identificato di cui oggi si conosce la traiettoria. Quando è stato avvistato per la prima volta, nel 2004, gli scienziati avevano inizialmente stimato a 2,7% la probabilità di una collisione con la Terra, nel mese di aprile 2029. Dei nuovi calcoli hanno respinto questo scenario catastrofico per il 2029, ma è rimasto un piccolo rischio per il 2036. Ma, durante il suo precedente passaggio a 14,4 milioni di chilometri dalla Terra avvenuto nel 2013, sono state effettuate delle nuove misure che hanno escluso qualsiasi rischio collisione.

Un impatto tra la Terra e un oggetto spaziale lungo oltre 1 km è molto raro. Queste collisioni si verificano al ritmo di una ogni 100.000 anni circa. Praticamente tutti i grossi corpi celesti di dimensione superiore di 1 km sono stati identificati e il loro numero è praticamente cambiato negli ultimi dieci anni. Fortunatamente, nessuno di essi è in rotta di collisione con la Terra. Al contrario, gli oggetti più piccoli, molto più difficili da individuare in anticipo, rappresentano un vero problema. Certamente non possono provocare un’estinzione di massa come ha fatto il meteorite di 10 km di diametro che sterminò i dinosauri 65 milioni di anni fa. Tuttavia, è sufficiente un asteroide di un centinaio di metri di diametro per polverizzare un’intera città in una frazione di secondo.

Argomenti simili all'articolo che hai appena letto: