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Lo scorso 26 febbraio, la NASA ha annunciato di aver fatto una straordinaria selezione di pianeti extrasolari (quei pianeti situati al di fuori del nostro sistema solare) utilizzando il telescopio spaziale Kepler. Sono stati scoperti non meno di 715 nuovi mondi portando il loro totale a oltre 1.700.

NASA

Alcuni di questi numerosi pianeti orbitano intorno alla loro stella in una zona che permette all’acqua di rimanere nella sua forma liquida. In altre parole, su questi pianeti – né troppo caldi, né troppo freddi – le condizioni termiche sono compatibili con lo sviluppo della vita come sulla Terra.

Nell’immagine qui sotto sono rappresentati (in scala) alcuni pianeti extrasolari classificati in base alla loro somiglianza con la Terra. Sulla destra dell’illustrazione, la Terra, Marte , Giove e Nettuno servono come riferimento. Come si può notare, la maggior parte dei pianeti extrasolari potenzialmente abitabili sono leggermente più grandi della Terra. Questa somiglianza con la Terra è calcolata utilizzando un indice chiamato ESI (Terra Similarity Index) che va da 0 (nessuna similitudine con la Terra ) a 1 (pianeta identico alla Terra).

Pianeti abitabili

Questa classificazione tiene conto non solo del fatto che questi pianeti orbitano in una zona potenzialmente abitabile, ma anche anche di altri fattori fisici indispensabili alla potenziale nascita di una vita. Vale a dire un terreno roccioso (e non solo una palla di gas) o una massa sufficiente per contenere un clima in grado di filtrare i raggi emessi dalla stella attorno a cui ruota.

I pianeti con un ESI compreso tra 0,6 e 0,8 sono considerati potenzialmente abitabili, ma unicamente per degli organismi estremofili (come batteri ultra resistenti). Gliese 667 c, il più vicino alla Terra, ha un ESI di 0,84.

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