Possibile acqua sui pianeti nell’orbita di TRAPPIST-1
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Gli astronomi hanno cercato di determinare se ci fosse acqua sui sette pianeti che orbitano stella nana vicina alla terraTRAPPIST-1. I risultati suggeriscono che i pianeti più esterni del sistema potrebbero ancora portare quantità sostanziali di acqua. Ciò include i tre pianeti all’interno della zona abitabile della stella, prestando ulteriore peso alla possibilità che siano effettivamente abitabili.

Questa foto mostra la vista dalla superficie di uno dei pianeti del sistema TRAPPIST-1. Almeno sette pianeti orbitano questa stella nana che dista 40 anni luce dalla Terra e hanno tutti la stessa dimensiona della Terra (approssimativamente).

Seguendo la scoperta della stella nana, un team internazionale di scienziati guidato dall’astronomo svizzero Vincent Bourrier, dell’Observatoire de l’Université di Genève, ha utilizzato il telescopio ESA Hubble Space Telescope per studiare la quantità di radiazioni ultraviolette ricevute dai singoli pianeti del sistema della stella TRAPPIST-1. “La radiazione ultravioletta è un fattore importante nell’evoluzione atmosferica dei pianeti“, spiega Bourrier. “Come nella nostra atmosfera, dove la luce solare ultravioletta rompe le molecole, la luce delle stelle ultraviolette può rompere il vapore acqueo nelle atmosfere degli esopianeti“.

Mentre le radiazioni UV riducono le molecole d’acqua – processo chiamato photodissociation – i raggi ultravioletti con più energia (radiazioni XUV) e raggi X scaldano l’atmosfera superiore di un pianeta, e consentono attraverso la foto-dissociazione il rilascio di idrogeno e di ossigeno.

Poiché è molto leggero, il gas idrogeno può sfuggire alle atmosfere degli esopianeti e essere rilevato intorno agli esopianeti con l’Hubble, agendo come un possibile indicatore del vapore acqueo atmosferico. La quantità osservata di radiazioni ultraviolette emesse da TRAPPIST-1 suggerisce infatti che i pianeti potrebbero aver contenuto gigantesche quantità d’acqua nel corso della loro storia.

Ciò è particolarmente vero per i due pianeti interni del sistema, TRAPPIST-1b e TRAPPIST-1c, che ricevono la maggior quantità di energia ultravioletta. “I nostri risultati indicano che l’esplosione atmosferica può svolgere un ruolo importante nell’evoluzione di questi pianeti”, racconta Julien de Wit, del MIT, USA, co-autore dello studio.

I pianeti interni dovrebbero aver perso più di 20 volte acqua dell’oceano negli ultimi otto miliardi di anni. Tuttavia, i pianeti esterni del sistema – compresi i pianeti e, f e g che sono nella zona abitabile – avrebbero potuto perdere invece molto meno, suggerendo che il contenimento di grandi quantità sulle loro superfici, é plausibile. I tassi calcolati di perdita dell’acqua così come i tassi di rilascio dell’acqua geofisica favoriscono anche l’idea che i pianeti più esterni e più massicci mantengano l’acqua. Tuttavia, con i dati e i telescopi attualmente disponibili non si può trarre una conclusione definitiva sul possibile contenuto di acqua dei pianeti in orbita TRAPPIST-1.

Mentre i nostri risultati suggeriscono che i pianeti esterni siano i migliori candidati ad avere acqua a sufficienza, con il prossimo telescopio spaziale, James Webb, si potranno fare studi teorici e osservazioni complementari per determinare la natura dei pianeti TRAPPIST-1 e la loro potenzialità abitabile“, conclude Bourrier.

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