Anche su Titano arriva l’inverno (ma una volta ogni 7 anni e mezzo)
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Già da qualche anno, la sonda americana Cassini osserva l’arrivo del rigido inverno che avvolge il polo sud di Titano, il più grande satellite naturale del pianeta Saturno, ogni 7 anni e mezzo. Al culmine della stagione fredda, gli scienziati hanno rilevato che la temperatura si abbasserebbe almeno fino a -150° C. Nell’atmosfera di questa luna di Saturno, gli astronomi avevano già individuato nel 2012 la formazione di una nube di ghiaccio situata a 300 chilometri di altitudine. Ma sembra che sia solo la punta di un iceberg. Una nuvola ben più imponente è stata scoperta nella stratosfera più bassa, a 200 km di altitudine.

Osservata grazie allo spettrometro infrarosso della sonda Cassini, questa gigantesca nuvola di ghiaccio è composta da una varietà di molecole formate da atomi di idrogeno, di carbonio e d’azoto. La sua densità è bassa, simile a quella della nebbia sulla Terra. Tuttavia su Titano, certe nuvole non si formano come sul nostro pianeta. Sulla Terra, l’acqua evapora in superficie e incontra delle temperature sempre più fredde così come avviene nella troposfera. Le nuvole si formano quando la temperatura e la pressione sono favorevoli alla condensazione di questo vapore acqueo. Su Titano, le nubi di metano sono nate nello stesso modo. Ma non è il caso delle nubi polari osservate su questa luna di Saturno.

Sul Titano le nuvole non si formano come sulla Terra

Nell’atmosfera del Titano, i gas fluiscono dal polo riscaldato dalla stagione estiva fino al polo dove regna l’inverno. Qui, i gas caldi formati da idrocarburi e dai composti nitrati che cadono gradualmente nell’atmosfera, incontrando delle temperature sempre più fredde durante la loro discesa. Ogni gas si condensa ad una temperatura diversa, dando luogo a delle nuvole a piani. La dimensione, l’altitudine e la composizione di queste nubi con strati multipli potrebbero aiutare gli scienziati a capire meglio la natura dei rigidi inverni che congelano la superficie di Titano.

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