Dopo aver lasciato la Terra, la sonda Rosetta ha impiegato 10 anni per raggiungere la cometa Tchouri… Ma cos’è una cometa? 5 quesiti permetteranno di capire qualcosa di più su questo affascinante corpo celeste.

Cometa

1. Che cos’è una cometa? Questo corpo celeste di piccola dimensione (qualche centinaia di metri per qualche decina di chilometri di diametro) ha un nucleo costituito da ghiaccio, acqua e polvere. Quando la sua orbita la porta in prossimità del Sole, il ghiaccio passa dallo stato solido allo stato gassoso. Questo degasaggio genera delle polveri che formano una sottile atmosfera attorno alla cometa, chiamata “chioma”. Sotto l’effetto del vento solare, si estende fino a formare le cosiddette “code di cometa“, composte da gas ionizzato e da polveri.

2. Da dove arrivano questi corpi celesti? Le comete si sarebbero formate contemporaneamente a Giove, Saturno, Urano e Nettuno, circa 4,6 miliardi di anni fa. Provengono da due regioni del sistema solare: la cintura di Kuiper, oltre l’orbita di Nettuno; e la nube di Oort, al confine del sistema solare.

3. Come facciamo a sapere della presenza di comete nel sistema solare? L’Unione Astromica ne ha catalogate 4000. Da trent’anni, ne sono state scoperte migliaia grazie ai telescopi terrestri e spaziali.

4. Come muoiono? Sotto l’effetto del calore solare, i nuclei cometari subiscono un’erosione ad ogni passaggio vicino al Sole e molte di esse finiscono per frammentarsi. In altri casi, la loro perdita di massa è tale che la loro orbita viene modificata. Sulla loro nuova traiettoria, alcune comete possono entrare in collisione con un pianeta o disintegrarsi viaggiando troppo vicino al Sole.

5. Le sonde spaziali hanno permesso di studiarle? Dal 1985, nove sonde hanno già sorvolato delle comete. Cinque hanno studiato la più famosa di loro, la cometa di Halley (lunga 16 km e larga 8 km) che passa vicino alla Terra ogni 76 anni. Nel 2004, la sonda americana Stardust ha raccolto per la prima volta dei campioni di polvere dalla cometa Wild-2 (5 km di diametro).

In breve:

  1. Una cometa è un corpo ghiacciato, carico di acqua e di polvere
  2. Questi corpi celesti sarebbero apparsi ci 4,6 miliardi di anni fa
  3. Ci sarebbero 4.000 comete nel sistema solare
  4. Le comete si frammentano sotto l’effetto del Sole
  5. 9 sonde hanno permesso di studiarle

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