Perché si formano le stalattiti nelle grotte?
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Le stalattiti sono colonne pendenti dalla sommità delle grotte composte di calcare il cui diametro diminuisce per formare un punto diretto verso il suolo. La formazione delle stalattiti è opera dell’acqua che, erodendo le rocce, si carica di calcare che si forma a seguito di un flusso molto lento.

Stalattiti

L’acqua (H2O), che risale dal sottosuolo attraverso un’azione meccanica e chimica erode le rocce e scioglie il calcare (carbonato di calcio CaCO3). Infatti, la forza di attrito esercitata dall’acqua che scorre lungo le pareti di calcare costituisce il primo fattore di scioglimento per azione meccanica. Ma gli effetti di congelamento e scongelamento sulle rocce è ancora più evidente: il congelamento negli interstizi della roccia e l’acqua che aumenta di volume fanno scoppiare le pareti che rilasciano molti detriti di carbonio (disintegrazione).

Questo evento è associato all’azione chimica del biossido di carbonio (CO2), che è un gas naturale disciolto nell’acqua e che la rende acida (pH = 6), sufficiente a disaggregare in modo continuo le molecole di calcare per la sua lenta azione di decomposizione chimica.

L’acqua forma un deposito di calcare generato da un flusso particolarmente sottile, lento e costante nel tempo, che cade da una fessura del tetto della grotta. Quando l’azione meccanica dell’acqua assume una bassa velocità (nell’ordine di qualche goccia al minuto), il calcare sedimenta e si aggrega al contatto con altre particelle calcaree. L’acqua scorre attraverso un canale nel centro della stalattite. Quando quest’ultimo si ostruisce, il calcare filtra verso l’esterno. Ovviamente, la formazione di una stalattite è un processo estremamente lungo che richiede migliaia di anni.

La stalagmite, invece, è una formazione calcarea colonnare proveniente dal pavimento di una grotta che si crea attraverso l’accumulo di acqua calcarea che cade goccia a goccia da una stalattite. Di conseguenza, una stalagmite è sempre accompagnata a una stalattite.

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